6th International Conference of the Samuel Beckett Society. An international conference organized by the University of Bordeaux Montaigne, France, and the Samuel Beckett Society, 28-29 May 2020, Bordeaux Montaigne University. Pessac, France.

“Stepping down into the sexpit”: Sex and Gender in Samuel Beckett’s Work

(Please scroll down for French version/la version française se trouve à la suite)

The titles of Samuel Beckett’s two early novels show a taste for salaciousness and provocation that did not disappear in later years, and led to his being expelled from the family home and censored in Ireland. If obscenity became more subdued afterwards, and if sexuality tended to disappear from an increasingly abstract universe, sex, of an often crude kind, is a recurring feature of the Beckettian text. As for sexuality, in its normative version, it is systematically thwarted by the powerlessness and horror of procreation displayed by Beckett’s male characters, whose sexual behaviour “deviates” from the heterosexual paradigm (anality, onanism).

Sex questions the relationship to the other, as a sexual partner and in its gendered dimension. But this relationship is not a straightforward one in Beckett. Before the trilogy, female characters are essentially derealized (either through idealization or belittling, see Mercier, Bryden, Ben-Zvi, McMullan), while male characters are devirilized (Bjørnerud). Moreover, the question of connection and autonomy, central to the fiction and even more to the theatre, is experienced in sexual encounters with particular acuteness. The promise of a union, or even of fusion with the other, stumbles against an impossibility that feeds the melancholy of many characters. Considering that the sexual act is both material and spiritual, it can be traumatic but is also a source of humour and comedy.

Finally, there are many passages in Beckett’s writing that play on the denial of sexual difference. Indeed the boundaries between men and women, homosexuality and heterosexuality are often porous (Roof) and this calls into question any notion of identity built on sexual orientation (Stewart). The original forms taken by the social and interpersonal relationships of the Beckettian characters, from the 1940s to the rotundal fictions of the 60s and 70s with the flow of desire that runs through them (Fraser), are thus echoed in many queer but also trans theories (Crawford). Beckett’s writing seems to resist “the regime of the normal” when queerness shakes social bonds (Bersani) as well as narrative logic and identity (Calvin).

With this in mind, we would like to take stock of the contributions of gender, queer, trans and sexuality studies in the field of Beckettian studies. What do they reveal about Beckettian aesthetics and ethics? Which textual politics are revealed? How are gender and sexuality problematized today on the world stage when Beckett texts are adapted?

These questions can be addressed along the following lines:

  • Representations and politics of sexual identities
  • Censorship, repression, pornography, obscenity, voyeurism, sadomasochism…
  • Sex, gender and laughter / trauma
  • Queer and trans imaginative worlds
  • Beckett and feminism / masculinism

References

  • Bjørnerud, Andreas. “Beckett’s Model of Masculinity: Male Hysteria in Not I”. In: Lois Oppenheim & Marius Buning (eds.). Beckett On and On. Madison & Teaneck: Farleigh Dickinson University Press/ London: Associated Press, 1996, pp. 27-35.
  • Ben-Zvi, Linda, (ed.). Women in Beckett, Performance and Critical Perspectives. Urbana and Chicago Ill.: University of Chicago Press, (1990) 1992.
  • Bersani, Leo. Homos, Cambridge, Mass.: Harvard University Press, 1995.
  • Boxall, Peter. “Beckett and Homoeroticism”. In: Oppenheim, Lois (ed.). Palgrave Advances in Beckett studies. Basingstoke & New York: Palgrave, pp. 110-132, 2004.
  • Bryden,Mary. Women in Samuel Beckett’s Prose and Drama: Her Own Other. Houndsmill: Macmillan, 1993.
  • Calvin, Thomas. “Cultural Droppings: Bersani’s Beckett”, Twentieth Century Literature, Vol. 47, No. 2, Summer, 2001, pp. 169-196.
  • Crawford, Lucas. “‘I’ll Call Him Mahood Instead, I Prefer That, I’m Queer’: Samuel Beckett’s Spatial Aesthetic of Name Change.” In: Miguel, Yolanda Martínez-San, and Sarah Tobias, (eds.). Trans Studies: The Challenge to Hetero/Homo Normativities. Rutgers University Press, 2016, pp. 47-64.
  • Fraser, Graham. “The Pornographic Imagination in All Strange Away”. MFS Modern Fiction Studies, 41 (3), 1995, pp. 515-530.
  • Mercier, Vivian.Beckett/Beckett, Oxford: Oxford University Press, 1977.
  • Roof, Judith. “Is There Sex after Gender? Ungendering/The Unnameable”.The Journal of the Midwest Modern Language Association. Vol. 35, No. 1 (Spring, 2002), p. 50-67.
  • Stewart, Paul, Sex and Aesthetics in Samuel Beckett’s Work, New York: Palgrave Macmillan, 2011.

Please send abstracts (300 words), including title and short bio (100 words) to psardin@u-bordeaux-montaigne.fr by October 30th. Presentations will be 20 minutes long.

The official languages of the conference are French and English.

Co-organizers are Jean-Michel Gouvard (Bordeaux Montaigne Univ. French department), Pierre Katuszewski (Bordeaux Montaigne Univ. Theatre department), Stéphanie Ravez and Pascale Sardin (Bordeaux Montaigne Univ. English department).


6eCongrès international organisé par l’université de Bordeaux Montaigne, France et la Société Samuel Beckett

28-29 mai 2020
Université Bordeaux Montaigne
Pessac, France

« Pénétrer dans l’arène sexuelle » : Sexe et genre dans l’œuvre de Samuel Beckett

Les titres des deux romans de jeunesse de Samuel Beckett témoignent d’un goût pour le scabreux et la provocation qui ne se démentira pas au fil de l’œuvre, et qui vaudra à leur auteur d’être expulsé de la maison familiale et d’être censuré en Irlande. Si, par la suite, l’obscénité s’y fait plus feutrée, et que la sexualité tend à disparaître d’un univers diégétique de plus en plus abstrait, le sexe, souvent cru, est une caractéristique récurrente des textes. Quant à la sexualité, dans sa version normative, elle y est systématiquement contrariée par l’impuissance et l’horreur de la procréation affichée par ses personnages masculins, au comportement sexuel « déviant » du paradigme hétérosexuel (analité, onanisme).

Le sexe interroge le rapport à l’autre, comme partenaire sexuel et dans sa dimension genrée. Or ce rapport ne va pas de soi chez Beckett. Jusqu’à la trilogie, la femme est essentiellement déréalisée (dans l’idéalisation ou le rabaissement, voir Mercier, Bryden, Ben-Zvi, McMullan), et l’homme dévirilisé (Bjørnerud). Par ailleurs, la question du lien et de l’autonomie, centrales dans la fiction et plus encore au théâtre, s’éprouve dans la sexualité avec une acuité toute particulière. La promesse d’une union, voire d’une fusion avec l’autre, achoppe sur un impossible qui nourrit la mélancolie de nombreux personnages. En ce que l’acte sexuel relève du ratage autant matériel que spirituel, il peut être traumatique mais aussi producteur d’humour et source de comédie.

Enfin, nombreux sont les passages où l’écriture beckettienne joue sur le déni de la différence sexuelle. De fait, les frontières entre hommes et femmes, homosexualité et hétérosexualité s’avèrent souvent poreuses (Roof) et remettent en cause toute notion d’identité bâtie sur l’orientation sexuelle (Stewart). Les formes inédites que prennent les relations sociales et interpersonnelles des personnages beckettiens, des années 40 jusqu’aux fictions rotondulaires des années 60-70 avec ces flux de désir qui les parcourent (Fraser), trouvent ainsi un écho certain dans nombre de théories queer, mais aussi trans (Crawford). L’écriture beckettienne résisterait « au régime du normal » quand la « queeritude » ébranlerait les liens sociaux (Bersani) tout comme la logique narrative et identitaire (Calvin).

Nous proposons avec ce congrès de faire le point sur les apports des gender, queer, transet sexuality studies dans le champ des études beckettiennes. Que révèlent-ils de l’esthétique et de l’éthique beckettiennes ? Quelles politiques des textes sont ainsi mises au jour ? Comment le genre et la sexualité chez Beckett sont-ils problématisés aujourd’hui sur les scènes mondiales ?

Ces questions pourront être abordées selon les grands axes suivants :

  • Représentations et politique des identités sexuelles
  • Censure, répression, pornographie, obscénité, voyeurisme, sadomasochisme…
  • Sexe, genre et rire/trauma
  • Imaginaires queeret trans
  • Beckett et le féminisme / masculinisme

Références

  • Bjørnerud, Andreas. “Beckett’s Model of Masculinity: Male Hysteria in Not I”. In: Lois Oppenheim & Marius Buning (eds.). Beckett On and On. Madison & Teaneck: Farleigh Dickinson University Press/ London: Associated Press, 1996, pp. 27-35.
  • Ben-Zvi, Linda, (ed.). Women in Beckett, Performance and Critical Perspectives. Urbana and Chicago Ill.: University of Chicago Press, (1990) 1992.
  • Bersani, Leo. Homos, Cambridge, Mass.: Harvard University Press, 1995.
  • Boxall, Peter. “Beckett and Homoeroticism”. In: Oppenheim, Lois (ed.). Palgrave Advances in Beckett studies. Basingstoke & New York: Palgrave, pp. 110-132, 2004.
  • Bryden,Mary. Women in Samuel Beckett’s Prose and Drama: Her Own Other. Houndsmill: Macmillan, 1993.
  • Calvin, Thomas. “Cultural Droppings: Bersani’s Beckett”, Twentieth Century Literature, Vol. 47, No. 2, Summer, 2001, pp. 169-196.
  • Crawford, Lucas. “‘I’ll Call Him Mahood Instead, I Prefer That, I’m Queer’: Samuel Beckett’s Spatial Aesthetic of Name Change.” In: Miguel, Yolanda Martínez-San, and Sarah Tobias, (eds.). Trans Studies: The Challenge to Hetero/Homo Normativities. Rutgers University Press, 2016, pp. 47-64.
  • Fraser, Graham. “The Pornographic Imagination in All Strange Away”. MFS Modern Fiction Studies, 41 (3), 1995, pp. 515-530.
  • Mercier, Vivian.Beckett/Beckett, Oxford: Oxford University Press, 1977.
  • Roof, Judith. “Is There Sex after Gender? Ungendering/The Unnameable”.The Journal of the Midwest Modern Language Association. Vol. 35, No. 1 (Spring, 2002), p. 50-67.
  • Stewart, Paul, Sex and Aesthetics in Samuel Beckett’s Work, New York: Palgrave Macmillan, 2011.

Merci d’envoyer votre résumé de 300 mots environ avec un titre et une courte biographie à psardin@u-bordeaux-montaigne.fr d’ici le 30 octobre 2019. Les communications seront de 20 minutes.

Les deux langues du colloque seront l’anglais et le français.

Les organisateurs en sont : Jean-Michel Gouvard (Lettres, Univ. Bordeaux Montaigne), Pierre Katuszewski (Théâtre, Univ. Bordeaux Montaigne), Stéphanie Ravez et Pascale Sardin (Anglais, Univ. Bordeaux Montaigne).

Advertisements
Posted by:Rhys Tranter

Rhys Tranter is a writer based in Cardiff, Wales, UK. He is the author of Beckett's Late Stage (2018), and his work has appeared in the Times Literary Supplement, The Spectator, and a number of books and periodicals. He holds a BA, MA, and a PhD in English Literature. His website RhysTranter.com is a personal journal offering commentary and analysis across literature, film, music, and the arts.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s